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First Annual Conference of the Observatory on History Teaching in Europe

Strasbourg 2 December 2021
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(As delivered)

 

Distinguished guests,

Ladies and gentlemen,

 

Just five years after the Council of Europe was founded, the 1954 European Cultural Convention recognised the importance of history and history teaching in building a peaceful Europe.

From the beginning, our member states were clear that learning should not focus solely on political events, wars and national history –

The aggressive and contentious aspects of our past–

But rather that it should also teach about the tolerance, openness and reconciliation - within and between nations - that have been the hallmarks of our greatest moments.

This is history disarmed, bringing people together, and establishing the mutual understanding on which a more harmonious future takes root.

On this basis, and over the years, our Committee of Ministers has made recommendations to our member states, the Parliamentary Assembly has launched initiatives of its own, and our Secretariat has worked to support national governments to take effective steps.

As a result, history teaching in today’s Europe contributes towards education for democratic citizenship and the human rights culture that has resulted in unprecedented peace on our continent.

But that peace cannot be taken for granted.

As I said in my annual report this year, democracy is in distress.

The rise of populism and extreme nationalism in many countries has gone hand in hand with an increasingly polarised public discourse.

Add to this the waning of historical awareness among younger generations and what we see are the conditions in which the distortion and misuse of history can thrive.

This cannot be allowed.

Instead, we must find new ways of ensuring that governments co-operate;

Share their understanding of European history;

And shape the consensus, unity and approach by which history can be taught on the basis of facts.

That teaching should not only equip young Europeans with knowledge –

But also with the skills and critical thinking that ensure open minds and tolerant perspectives and help people to see clearly what it means to be citizens of their own country, of Europe and of the wider world.

*****

C’est pourquoi le Conseil de l’Europe a relancé son programme intergouvernemental, qui existe de longue date, sur l’enseignement de l’histoire.

Toutefois, le nouvel environnement dans lequel nous opérons nécessite une approche nouvelle, à la pointe des connaissances.

Et l’Observatoire sur l’enseignement de l’histoire en Europe est le socle sur lequel s’appuiera cette approche nouvelle.

Ses rapports thématiques et réguliers fourniront en toute impartialité une analyse et des points de situation qui pourront améliorer la qualité et la pertinence du contenu enseigné aux jeunes dans les pays participants.

De plus, en tant que forum intergouvernemental, l’Observatoire montre clairement l’importance que revêt la contribution d’experts et de praticiens à ses travaux.

Les thèmes que vous, participants, allez traiter durant cette première Conférence annuelle sont la concrétisation de cette approche.

Que vous soyez représentants de gouvernements et d’organisations internationales, universitaires ou experts, vous allez vous pencher sur des questions fondamentales concernant le rôle que l’Observatoire peut jouer et le contexte historique dans lequel s’inscrivent des questions urgentes autant qu’immédiates, y compris la crise de santé publique.

Vos travaux ne manquent donc ni d’ambition, ni de perspective, et je souhaite à chacun d’entre vous d’être l’artisan du succès de l’Observatoire, pas seulement pour cette première Conférence, mais aussi par la suite.

17 de nos États membres ont adhéré à cet Accord partiel élargi lors de sa création l’an dernier.

Mais notre Organisation paneuropéenne compte 47 États membres.

Et c’est en démontrant sa valeur que l’Observatoire attirera davantage de pays et élargira le cercle de ses États membres.

Ensemble, nous pouvons renforcer l’enseignement de l’histoire et de la citoyenneté démocratique dans toute l’Europe, préserver la paix grâce à une union plus étroite sur un continent doté d’outils nécessaires pour écrire son avenir.

Je vous souhaite à toutes et à tous le plein succès pour cette première Conférence annuelle.